Thursday, 7 October 2010

31 In The Studio - Special AKA

Purchased :  July  1984

Tracks :  Bright  Lights / The  Lonely  Crowd / What  I  Like  Most  About  You  Is  Your  Girlfriend / Housebound / Night  On  The  Tiles / Nelson Mandela / War  Crimes / Racist  Friend / Alcohol / Break  Down  The  Door

This   was  bought  in  Manchester  during  the  summer  break  and  like  the  Talk  Talk  LP  had  been  eagerly  awaited. This  one  was  even  more  of  a  disappointment  because  the  singles  I  already  had  were  by  far  the  best  tracks  on  the  LP  and  I've  rarely  played  it  since.

In  a  way  this  was  the  Chinese  Democracy  of  its  day. The  original  Specials  had  fractured  even  while  their  masterpiece  Ghost  Town  was  still  at  number  one  hence  Terry  Hall's  strange  smirk  when  they  performed  it  on  Top  Of  The  Pops. Hall  took  toaster  Neville  Staples  and  second  guitarist  Lynval  Golding  into  the  Fun  Boy  Three   while  at  the  same  time  guitarist  Roddy  "Radiation"  Byers  feeling  unwanted  by  the  group's  mainman, keyboardist  Jerry  Dammers  quit  to  form  his  own group. Dammers  responded  by  reverting  to  the  original  name  The  Special  AKA  with  the  remaining  rhythm  section  bassist  Horace  "Gentleman" Panter  and  drummer  John  Bradbury. They  released  a  couple  of  quick  singles  as  a backing  band  for  Specials  associates  Rhoda  Dakar and  veteran  trumpeter  Rico  Rodriguez  in  1982  between  which  Panter  also  decided  to  leave  the  band.

The  fact  that  Panter's  playing  survives  on  three  of  the  tracks  here  indicates  that  an  early  start  was  made  on  this  LP   but  nothing  emerged  until  the  very  end  of  1982  when  the  single  "War  Crmes"  was  released,  unveiling  a  new  line-up   with  Dakar  and   Stan  Campbell  as  co-vocalists. That  bombed  completely  for  reasons  which  we'll  come  to  below  then  there  was  nothing  until  September  1983  and  the  double  A-side  "Bright  Lights / Racist  Friend". That  at  least  restored  them  to  the  Top  75   but  again  it  was   six  months  before  yet  another  single  "Nelson  Mandela"  came  out  and  became  a  Top  10  hit.

Finally  the  album , with  its  very  dry  title  and  cover  shot  came  out  in  July  1984. In  the  time  it  took  to  record, the  Fun  Boy  Three  had  released  two  albums  and  split  up  hence  the  re-appearance  of  the  partially  pardoned  Golding  as  a  backing  vocalist  on  a  couple  of  tracks. Things  had  moved  on - Frankie  were  1  and  2  in  the  singles  charts  and  2-Tone's  heyday  was  long  over. The  Beat  and  Selecter  had  split  up  and  Madness  had  little  left  in  the  tank. The  album  failed  to  crack  the  Top  30  and  disappeared  after  only  three  weeks  on  the  chart. The  release  of  another  single  "What  I  Like  Most  About  You  Is  Your  Girlfriend"  failed  to  revive  it. This  left  Dammers  £200, 000  in  debt  to  the  parent  company  Chrysalis  and  so  scarred  by  the  experience  he  effectively  called  time  on  his  career  as  a  recording  artist,   devoting  his  time  to  political  activism , DJ  work  and  avoiding  reunions  of  the  original  band.  2  Tone  itself  was  wrapped  up  the  following  year  after  a  couple  more  obscure  singles. The  label  which  had  seemed  such  a  vital  force  at  the  turn  of  the  decade  expired  almost  unnoticed.

So  what  went  wrong ? I  actually  think  that  if  this  LP  had  been  put  out  by  a  new  band  (and  arguably  it  was)  it  would  have  been  applauded  for  its  ambition  and  scope , encompassing  soul, jazz, reggae, bossa  nova  and  African  music. Instead  the  reaction was  "We've  waited  all  that  time  for  this !".  The  legacy  was   heavy - I  think  the  run  of  7  singles  by  the  original  band  was  the  greatest  ever - and  this  LP  just  wasn't  strong  enough  to  bear  the  weight.

The  departures  took  a  lot  out  of  the  band. There  are  no  rock  dynamics  at  all  with  Byers  out  of  the  band; his  replacement  John  Shipley  (from  2 Tone  also-rans  The  Swinging  Cats)  is  a  scratchy  rhythm  player  and   unobtrusive  throughout  the  album. While  not  entirely  absent , the  humour  suffers  from  not  having  Hall  and  Staples  to  deliver  it. Most  of  all  the  kinetic  energy  that  made  the original band  so  exciting   has  gone; even  the  most  aggressive  songs  here  sound  laboured  by  comparison,

So  we  start  with  "Bright  Lights"  a  tale  of  a  naive  lad  disillusioned  by  what  he  finds  in  the  big  city. Musically  it's  best  described  as mid-tempo  funk  pop  with  Dammers'  trademark  doomy  organ  chords  and  Dick  Cuthell's  horns  laid  on  top. When  released  as  a  single  in  1983  it  gave  us  the  first  chance  to  assess  the  new  vocalist  Stan  Campbell  and  he's  ceratainly  impressive  here  delivering  his  own  tale  of  seeking  fame  and  fortune  and  all  too  prophetically  failing  to  find  it. The  song  marries  humour  with  the  sarky  reference  to  Wham ! in  the  first  verse  and  serious  politics  with  the  reference  to  Colin  Roach,  a  dubious  black  suicide  in  police  custody  which  happened  earlier  that  year.

It's  a  good  opener  to  the  album  and  is  followed  by  "The  Lonely  Crowd"  which  covers  the  same  territory  as  Soft  Cell's   Bedsitter  with  Campbell , sounding  very  like  a  higher-pitched  Seal,  finding  that  a  heartless  throng  offers  little  more  comfort  than  the  TV.  It's  now  that  the  album  starts  betraying  its  long  gestation, there's  simply  too  much  going  on  in  the  music  with  Dammers'  gamelan-influenced  organ  breaks ,  Andy  Adreinto's  freeform  sax  and  the  switch  from  a  sludgy  dragging  beat  to  light  jazz. The  song  with  its  melodically  weak  verses  just  isn't  sturdy  enough  to  bear  the  weight.

"What  I  Like  Most  About  You  Is  Your  Girlfriend"  is  a  Dammers  solo  composition, retains  Panter's  work  on  bass  and  sounds  very  much  like  it  was  originally  written  for  Terry  Hall  to  sing. Instead  we  have  the  dubious  benefit  of  Dammers  himself  in  a  tuneless  falsetto (he  was  surely  kidding  himself  when he  released  it  as  the  final  single)  singing  lyrics  which  are  less  amusing  than  the  title.  The  music  is  light  jazz pop  with  plenty  of  horn  work  from    Dick  Cuthell  and  Rico  and  it  might  have  worked  with  Hall  doing  the  vocal  but  we'll  never  know.

"Housebound " is  another  Dammers  solo  composition  which  on  the  surface is  a  surprisingly  unsympathetic  song  about  agoraphobia  but  was  actually  a  pop  at  Terry  Hall's  initial  difficulty  in  coping  with  recognition  on  the  street. We  change  vocalists  again  with  ex-Bodysnatcher  and  Dammers's  squeeze  Rhoda  Dakar  taking  the  lead. Dakar  had  been  hanging  around  the original  band  since  the  Bodysnatchers  split   (and  soon  reformed  without  her  as  The  Belle  Stars)  causing  speculation  that  she  was  a  factor  in  the  original  group's  demise. The  hard-faced  Dakar  can  sing  in  tune  but has  a  chilly  tone  which  only  makes  the  song  more  unpleasant with  its  taunting  chorus. Musically  it's  a  strange  blend  of  bossa  nova  piano and  jungle  rhythms  with  Dammers  and  Shipley  seemingly  trying  to  ape  the  Fun  Boy  Three  on  percussion. It's  probably  the  most  mean-spirited  song  in  my  entire  collection.

"Night  On  The  Tiles"  written  by  Shipley  and  Dammers  is  the  most  recent  composition  and  accordingly  the  furthest  removed  from  their  ska  roots. This  bossa  nova  track  is  Shipley's  chance  to  shine  with  a  spindly  electric  line  snaking  its  way  through  the  furiously  strummed  acoustics. Dammers's  organ  is  barely  audible  and  Lynval  Golding's  presence  on  backing  vocals  isn't  detetctable. Strangely  the  horns  on  the  track  aren't  credited  on  the  sleeve  apart  from  Andy  Aderinto's  sax.  He  gets  two  solos,  the  second  being  the  more  palatable. Campbell  takes  the  lead  but  sounds  clumsy  here  not  having  the  dexterity  to  match  the  music. He  dreams  of  escaping  a  prison  for  a  night  on  the  razz ; the  female  chorus  suggesting  it's  a  metaphor  for  marriage, a  sequel  to  Too  Much  Too  Young  perhaps.   

Side  Two  begins  with  the  new  group's  most  famous  song  and  only  Top  10  hit  "Nelson  Mandela". For  this  one  they  were  joined  by  a  starry  cast  of  backing  vocalists  including  Golding,  guest  producer  Elvis  Costello , erstwhile  Beatsters  Dave  Wakeling   and  Ranking  Roger   and  singing  trio  Afrodiziak (who  included  future  Soul  II  Soul  vocalist  Caron  Wheeler). It  still  comes  across  as  a  strange  record  kicking  off  with  a  stop-start  a  capella  rendition  of  the  chorus   followed  by  a  trademark  mournful  horn  line  from  Dick  Cuthell  then  it  suddenly  becomes  a  joyful  highlife  record  with  David  Heath's  flute  prominent  in  the  mix. The  song, a  plea  for  support  for  the  cause  of  freeing  the  jailed  ANC  leader  as  a  prelude  to  dismantling  apartheid  has  long  since  been  superceded  by  events  but  was  credited  with  raising  Mandela's  profile  in  the  West  and  eagerly  adopted  as  an  anthem  by  the  ANC. Ironically  it  also  became  the  group's  swan  song  as  Campbell  walked  out  of  the  group  immediately after  filming  the  video. He  was  coaxed  back  to  appear  on  Top  Of  The  Pops  when  it  became  a  hit  but  didn't  travel  to  Newcastle  for  The  Tube  so  Costello  and  Afrodiziak  did  the  lead  vocal  on  that  appearance. In  recent  years  Campbell's   appearance on  this  has  taken  on  a  sad  irony  for  he  himself  is  now  banged  up  indefinitely  in  a  mental  hospital  after  abducting  and  assaulting  teenage  girls. He  got  a  solo  deal  with  WEA  after  this  but  when  his  album  failed  he  went  into  a  mental  decline  eventually  sleeping  rough  and  becoming  a  serial  sex  pest. In  2002  he  was  committed  to  a  psychiatric  hospital.  Nelson  has  yet  to  make  a  record  about  his  plight.

"War  Crimes"  was  the  single  that  announced  the  new  line  up (although  it's  Panter's  bass which  means  the  music  must  pre-date  the  lyric)   in  December  1982.  A  coal  black  lament  about  the  Shabra-Shatila  massacre in  Beirut  earlier  that  its  failure  to  make  the  Christmas  charts  was  predictable. Curiously,  the  Fun  Boy  Three  were  doing  much  the  same  thing  with  their   single  about  the  Troubles  "The  More  I  See  The  Less  I  Believe"  which  was  similarly  bereft  of  festive  cheer. I  bought  the  single  despite  not  being  a  supporter  of  the  Palestinian cause; Dammers's  equation  of  the  massacres  with  the  Holocaust  demonstrates  a  very  dodgy  sense  of  proportion. The  main  plus  point  is  an  achingly  beautiful  melody  played  on  a  rinky-dink  organ  which  punctuates  the  verses. Dakar  and  Campbell  sing  not  quite  in  harmony  which  may  be  deliberate  for  eerie  effect  before  the  song  climaxes  with  strangely  Sting-esque  "ey-ohs". At  least  that  was  the  single's  climax  ; here  there's  another  two  minutes  worth  of  mainly  instrumental  coda  which  allows  violinist  Nick  Parker  (this  is  the  only  track  not  to  feature  any  horns)  to  improvise  but  doesn't  really  improve  it.

"Racist  Friend" is  almost  certainly  the  oldest  track  as  it  retains  some  guitar  work  from  Roddy  Byers; his  stabbing  power  chords  a  ghostly  echo  of  past  glories. Musically  too  it  harks  back  to  the  old  days  being  light  reggae  with  horn  work  reminiscent  of  Uptown  Ranking . Again  I  don't  agree  with  the  lyrical  sentiment  , an  instruction  to  carry  out  a  PC-purge  of  one's  address  book  which  even  the  right-on  Helen  found  too  hectoring. On  the  other  hand  the  music  is  irresistible  especially  the  drowsy  organ   and  Cuthell's  flugel  horn  which  hint  at  a sadness  in  the  process  which  makes  the  lyric  more  palatable.  Dakar , Campbell  and  the  otherwise  underemployed  Egidio   Newton  trade  vocal  lines in  a  way  which   makes  the  song  seem  less  repetitive  than  it  actually  is.

"Alcohol"  again  features  Panter  on  bass  and  has  seemingly  deliberate  echoes  of  Ghost  Town  in  the  organ  sound   and  ominously  descending  guitar  work  but  the  spell  is abruptly broken  by   a   burlesque  horn  riff  and  then  a  woefully  off-key  lead  vocal  from  Dakar  whose  limitations  are  thoroughly  exposed  here. The  lyric  concerns  addiction  to  heroin  and  alcohol  but  doesn't  say   anything  partticularly  new  and  sounds  condescending  rather  than  concerned.

"Break  Down  The  Door"  the  final  track  gives  Campbell  a  last  chance  to  shine  on  a  track  he  co-wrote  with  Dammers  and  Bradbury. Campbell  gives  an  impassioned  performance  sounding  like  Sam  Moore  with  an  appropriately  Stax-like  arrangement  to  which  Bradbury  adds  a  modern  sheen  with  some  sneaky  synth, that  instrument's  only  appearance  on  any  Specials  record. The  song's  another  plea  for  personal  freedom  but  for  all  Campbell's  ferocity  it's  not  a  great  tune  and  Dakar's  drony  backing  vocal   is  a  minus; she's  outstayed  her  welcome  by  this  point.

Listening  to  it  again  with  the  singles  in  their  proper  context  it  doesn't  seem  so  bad  and  probably  deserved  to  do  more  commercially  than  it  did  but  Dammers'  perfectionism  and  inability  to  keep  his  singers  on  side  eventually  did  for  him. It's  a  fascinating  record  but  not  a  brilliant  one  and  that's  what  he  needed .  

No comments:

Post a Comment