Thursday, 8 September 2011

63 Scoundrel Days - A-ha

Purchased  :  July  1987

Tracks :  Scoundrel  Days / The  Swing  Of  Things / I've  Been  Losing  You / October / Manhattan  Skyline / Cry  Wolf / We're  Looking  For  The  Whales / The  Weight  Of  The  Wind / Maybe  Maybe / The  Soft  Rains  Of  April.

I  think  this  was  purchased  on  a  trip  to  Manchester.

The  previous  album  I  was  discussing  came  about  largely  through  the  video  director  Steve  Barron. He  had  an  even  greater  influence  on  the  career  of  this  band  and  not  entirely  for the  good. There  are  those  who  still  view  A-ha  as  mere  pretty  boys  launched  by  a  spectacular  video  and  not  worthy  of  serious  attention,  a  misconception  fuelled  by  the  suicidal  decision  of  their  deadly  serious  songwriter  Pal  Wakktar  to   pose  with  a  guitar  ( like  Heinz  Burt ) when  there  wasn't  any  guitar  on  the  track. "Scoundrel  Days"  (  a  number  two  hit  in  the  UK )  should  have  put  an  end  to  all  that  but  initial  prejudices  can  be  hard  to  shift.

I  wasn't  all  that  enthusiastic  about  "Take  On  Me"  partly  perhaps  because  it  was  one  of  the  records  that  kept  Red  Box's  Lean  On  Me  from  reaching  number  one  but  their  subsequent  singles  had  won  me  over  by  the  time  this  came  out.

"Scoundrel  Days"  opens  with  its  title  track.  An  urgent  synth  riff   ( very  similar  to  Depeche  Mode's  Black  Celebration  earlier  in  the  year )  leads  into  a  story  of  urban  paranoia  mining  similar  territory  to  fellow  Scandinavians  Abba's  The  Visitors.  We  don't  know  who  Morten  Harket  is  running  from  but  this  sure  as  hell  isn't  teenybop  music. The  occasional  duff  lyric  due  to  their  not-quite-there -yet  grasp  of  English - "never  knowing  nothing  else  to  do" - doesn't  matter  when  delivered  in  Harket's  effortlessly  impressive  tones. In  the  chorus  he  soars  stratospherically  above  the  strings  and  ( presumably )   Pal  Waaktar's  economic  bass. Alan  Tarney  buffs  up  the  sound to  give  a  modern  pop  sheen.

"The  Swing  Of  Things"  is  even  better.  An  intense  self -examination  by  the  taciturn Waktaar  over  whether  he  should  engage  with  the  world  or  cocoon  himself  in  domestic  bliss, the  music  echoes  his  dilemna  with  spiky  urgent  verses  giving  way  to  a  neurasthenic  chorus. Harket  harmonises  with  himself,  a  stern  and  throaty   vocal  beneath  a  sweet  falsetto  to  underline  the  competing  voices  theme.

"I've  Been  Losing  You "  was  the  first  and  best  single  from  the  album. It  introduced  rock  guitar  for  a  more  muscular  sound  than  on  their  first  LP. Featuring  another  self-lacerating  lyric  from  Waaktaar   and  impressive  drumming  from  sideman  Michael  Sturgis  it  grinds  towards  a  tuneful  chorus  with  Harket  punctuating  his  vocal  with  grunts  and  sighs. There's  also  a  nifty  false  ending.

Unfortunately, the  quality  dips  with  the  next  three  songs  downgrading  the  LP  from  great  to  good. The  priority  seems  to  be  demonstrating  their  versatility  and  the  songs  suffer  for  it. "October"  starts  with  45  seconds  of  ambient  electronica  and  sound  effects; that  and  the  lyric  about  an  urban  autumn  suggest  The  Blue  Nile. However  the  actual  song  owes  more  to  60s  MOR  with  its  parping  Herb  Alpert  horns  ( albeit  synthesised )  and  Harket's  breathily  whispered  vocal.  It's  just  plain  dull,  bumbling  along  at  mid  pace  without   chorus  or  drama.

"Manhattan  Skyline "  closes  side  one, a  schizophrenic  song  with  Magnes  Furuholmen's  stately  chamber  pop  verses  giving  way  to  a  bersek  hard  rock  chorus  written  by  Waaktaar  with  crunching  power  chords  and   abrasive  synth  screeches  reminiscent  of  Genesis. The  song  seems  to  be  about  a  painful  parting  and  Harket  holds  it  together  with  a  towering  vocal. When  I've  been  to  see  them  it  seems  a  real  crowd-pleaser  but  it's  always  left  me  a  bit  cold, never  quite  transcending  its  cut  and  paste  conception.

Side  Two  opens  with  "Cry  Wolf"  which  was  the  most  successful  of  the  three  singles. Waaktaar's  song  expanded  on  a  line  of  verse  from  his  fiance  Lauren  Savoy  which  is  spoken  by  Harket  in  the  brooding  intro  framed  by  Sturgis's  expert  drum  fills. Unfortunately  that's  by  far  the  best  bit  of  the  track  which  turns  out  to  be  a  re-write  of  Thriller  with  a  boring  chorus and  lame  lyric  about  a  werewolf. It's  competent  disco  pop  but  disappointing.

Just  as  you're  thinking  the  album  is  a  front-loaded  letdown  the  band  get  back  into  gear  with    "We're  Looking  For  The  Whales"  which  again  starts  like  a  then-recent  Depeche  Mode  song,  this  time  Stripped.  The  song  is  fairly  impenetrable  ; it  could  be  addressing  the  biggest  stain  on  their  country's  history  (well,  until  this  summer  that  is)  but  that  doesn't  fit  with  the  chorus  line  about  "a  little  bewildered  girl". Whatever,  it's  an  irresistible  slice  of  uptempo  synth-pop  whose  only  fault  is  that  it  gets  to  the  chorus  too  quickly  and  has  to  keep  repeating  it.  Luvkily  it's  a  good  one.

"The  Weight  Of  The  Wind"  owes  quite  a  lot  to  New  Order's  techno-pop  sound  with  its  judddering  synth-bass  and  chattering  electronic  percussion  but  it's put  to  the  service  of  a  great  song. Waaktaar's  lyrics  seem  to  be  addressed  to  himself  , an  instruction  to  get  over  some  hang-up. Harket's  in  commanding  form  here, light and  plaintive  in  the  verses  then  roaring  into  a  stunning  chorus.

"Maybe  Maybe" , Furuholmen's  first  solo  composition  is  relatively  lightweight  pop  with  jokey  lyrics  - "maybe  it  was  over  when  you  chucked me  out  the  Rover" -   but  disarms  you  with  another  glorious  melody  and  first  rate  Harket  vocal.

The  LP  concludes  with  "Soft  Rains  Of  April"  a  favourite  of  the  old  Anne  Nightingale  Request  Show  ( before  she  became  the  Betty  Turpin  of  the  rave  scene ),  It  encapsulates  everything  that's  great  about  them,   an  affecting  song  ( this  time  about  homesickness )  with  a  gorgeous  melody, inventively   arranged  and  beutifully  sung.  After  a  pounding  drum  intro  it  settles  into  a  stately  synth  ballad  with  a  lengthy and  lovely  middle  eight  ( with  slight  echoes  of  the  thematically  similar  Band On  The  Run )  before  Harket  comes  back  in  like  a  volcano  before  ending  the  LP  with  a  whispered  "over".

This  isn't  quite  the  best  A-ha  album  - as  we  shall  see -  but  has  more  than  enough  to  silence  the  doubters. They  were  the  last  of  the  self-sufficient  post-punk  teen  idols ( Police, Adam  Ant, Duran  Duran)  before  Bros  led  us  down  the  road  to  Simon  Cowell . For  that  alone  they  should  be  savoured.

No comments:

Post a Comment