Tuesday, 25 September 2012

88 Tapestry - Carole King

Purchased  :  June  1988

Tracks :  I  Feel  The  Earth  Move / So  Far  Away / It's  Too  Late / Home  Again / Beautiful / Way  Over  Yonder / You've  Got  A  Friend / Where  You  Lead / Will  You  Love  Me Tomorrow / Smackwater  Jack / Tapestry / A  Natural  Woman

This  was  my  second  regular  purchase  from  Britannia  and  the  reason  for  this  first  indisputably  AOR  entry  in  my  collection  was  largely  financial. After  the  introductory  offer  from  Britannia  you  had  to  make  a  certain  number  of  regular  priced  purchases  in  the  following  year  ( three  I  think )  and  the  older  stuff  tended  to  be  the  cheapest.

This  is  the  only  LP  in  my  collection  that  owes  its  place  to  Mike  Read. By  1988  he  was  already  some  way  down  the  road  that  would  eventually  lead  to  bankruptcy  in  2009.  His  credibility  shot  by  the  Relax  ban  and  tabloid  revelations  that  he  enjoyed  bonking  to  The  Icicle  Works  he  had  been  slipping  down  the  Radio  One  schedules  and  now  could  only  be  heard  on  weekends. Both  his  TV  shows  Pop  Quiz  and  Saturday  Superstore  had  been  scrapped. His  Sunday  afternoon  slot  on  R1  was  a  rather  self-indulgent  oldies  show ( eventually  scrapped  for  the  return  of  Alan  Freeman )  but  I  occasionally  listened  in  and  one  week  he  played  "It's  Too  Late"  then  waxed  lyrical  about  its  parent  album  and  its  impressive  chart  stats. I  had  never  heard  of  it  before  but  my  curiosity  was  aroused  so  when  it  was  presented  as  an  economical  buying  choice  in  the  next  catalogue  I  took  the  plunge.

I  vaguely  knew that  Carole  was  a  successful  songwriter  in  the  sixties  but  that  was  about  it. Carole  actually  found  success  while  still  in  her  teens  as  part  of  the  Brill  Building  team; she  had  a  relationship  with  Neil  Sedaka  but  married  Gerry  Goffin  after  falling  pregnant  by  him  at  17. They  formed  a  songwriting  partnership  with  enormous  overnight  success  and  unlike  many  of  their  contemporaries  continued to  prosper  in  the  Beatles  era  until  their  deteriorating  personal  relationship  ended  in  divorce  in  1968.

It  was  only  then  that  Carole's  focus  switched  to  performing  her  own  songs  encouraged  by  the  likes  of  James  Taylor. She'd  released  a  few  singles  in  the  early  sixties  but  only  "It  Might  As  Well  Rain  Until  September"  had  been  a  sizeable  hit. Her  first  album  "Writer"  in  1970  hadn't  done  much  business  but  "Tapestry"  the  following  year  was  to  change  all  that.  It  broke  all  sorts  of  records  in  the  States  some  of  which  it  still  holds  making  it  by  far  the  biggest  seller  of  the  albums  we've  discussed  so  far. The  UK  didn't  embrace  it  to  the  same  extent  and  it  peaked  at  number  4  ( until  a  30th  anniversary  edition  in  2001 went  one  place  higher )  but  it  lingered  in  the  chart  for  the  next  four  years.

I'm  going  to  try  and  discuss  the  album  without  using  the  word "Boomer"  as  convenient  shorthand  for  this  record's  clientele. The  cover  tells  it's  own  story  with  the  29- year  old Carole  barefoot  in  jeans  and  shapeless  jumper  sat  by  the  window  of  her  Laurel  Canyon  home  with  the  beginnings  of  a  tapestry  in  her  hands  and  her  cat  Telemachus  also  looking  into  the  camera. She's  half  in  the  shade  as  if  to  say  yes  I'm  in  a  comfortable  place  but there's   been   darkness  en  route.

"Tapestry"  is  an  apt  title  for  a  varied  collection  of  songs  that  range in  tone  from  the  desolation  of  "It's  Too  Late"  to  the  upfront  positivism  of  "Beautiful" . The  common  thread  is  King's  piano  and  voice,  setting  the  template  for  all  the  Lyndseys, Kates  and  Toris  to  follow.  King's  isn't  the  most  mellifluous  of  voices  and  her  raspy  New  York  tones  may  be  part  of  the  reason  she  didn't  hold  on  to  her  audience  in  the  UK. However  it  gives  these  songs   a  raw  immediacy  and  undoubted  emotional  honesty. The  lyrics  are  mainly  plain  and  direct,  as  with  Dark  Side  Of  The  Moon  these  are  Everyman  songs  that  don't  date.

"I  Feel  The  Earth  Move"  is  the  uptempo  opener  announcing  itself  with  a  restless  piano  riff. As  the  title  suggests  it's  a  celebration  of  female  sexuality  with  mellow  verses  and  a  driving  chorus. King  lets  the  music  and  words  convey  the  message  without  any  added  grunts  or  howling. Some  sources  have  it  as  a  double  A  side  with  "It's  Too  Late" in  the  UK. It  was  the  victim of  a  leadbooted  cover  which  unfortunately  we'll  have  to  discuss  in  due  course.

"So  Far  Away"  drops  the  tempo  right  away  for  a  heartfelt  lament  about  missing  your  loved  one  while  out  on  the  road. Her  new  mate  James  Taylor  helps  out  on  acoustic  guitar  and    similarities  both  melodic  and  lyrical   suggest  Albert  Hammond  was  listening  before  he  wrote  When  I  Need  You.

Then  we  have  the  stonewall  classic  "It's  Too  Late"  a  devastatingly  succint  summary  of  a  dead  relationship  that  could  refer  to  her  break-up  with  Goffin, a  short  fling  with  Taylor  or  neither  since  it  was  co-written  with  her  artist  friend  Toni  Stern. With  its  ominous  rumbling  intro, spiky  guitar  and  sad  sax   it's  the  quintessential  sixties  comedown   song. The  third  verse  attempts to  dredge  up  some  optimism  for  the  future  but  she  doesn't  sound  convinced. A  monster  number  one  in  the  US  it  somehow  only  managed  to  get  to  number  6  over  here  ( and  it  remains  her  most  recent  new  hit ).

The  short  and  simple  "Home  Again"  an  artless ode  to  the  restorative  powers  of  home  drifts  by  pleasantly  before  the  less  appealing  "Beautiful",  a  mixture  of  in-your-face  self-help  advice  that  can't  but  recall  Beverley's  bullying  admonitions  to  her  mousey  friend  in  Abigail's  Party   and  the  sort  of  woolly-headed  humanism  that  gave  Laurel  Canyon  a  bad  name. Future  husband  Charles  Larkey  gives   the  track  its  propulsion  on  bass.

"Way  Over  Yonder"  could  be  taken  any  number  of  ways,  as  an  anticipation of  California, of  Larkey  or  the   afterlife.  The  slow  tempo  and  wracked  vocal  rather  suggest  the latter. Curtis  Amy  noodles  around  on  sax.

Side  Two  kicks  off  with  a  song  we  had  on  the  last  post. "You've  Got  A  Friend"  ( along  with  Make It  With  You ) was  ubiquitous  at  school  assemblies  in  my  time,  performed by  kids  with  younger  parents  than  mine   and  that  still  colours  my  response  to  the  song. I  prefer   this  piano  and  strings , less  religious  ( Taylor  slipped in a  "Lord"  in  the  last  chorus )  version   to  Taylor's  soporific  acoustic  rendition  but  it's  never  going  to  be  a  favourite  with  me.

"Where  You  Lead" ( another  co-write  with  Stern )  is  more  up  tempo   and  something  of  an  anti-feminist  anthem  with  Carole  telling  her  guy  she'll  do  as  she's  told .  Merry  Clayton's  backing  vocals  add  some  class  on  the  chorus.

"Will  You   Love  Me  Tomorrow" is  the  first  of  two  re-workings  of  big  hits  she  had  as  a  writer. As  recorded  by  The  Shirelles  in  1960  ( and  subsequently  by  almost  everyone  else ) it  was  the  song  that  put  her  and  Goffin  on  the  map. This  version  is  not  by  a  prom  queen  fretting  over  surrendering  her  virginity  but  a  woman  approaching  30  and  wondering  if  her  man  is  going  to  stray  in  the  years  ahead. It  would  be  difficult  for  anyone,  let  alone  one  of  its  composers   to  ruin  this  deathless  song  and  King's  piano  is  gorgeous; my  only  quibble  is  the  presence  of  Taylor  and  Joni  Mitchell  on  backing  vocals  who aren't  needed  and  become  more  of  a  distraction  as  the  song progresses. 

Then  we  have  "Smackwater  Jack"  a  much  later  Goffin/King  song  not  previously  recorded  and  so  far  removed  in  sound  and  tone  from  the  rest  of  the  LP  it's  hard  to  imagine  what  thought  processes  led  to  its  inclusion. A  Southern  boogie  tune  with  a  disconcertingly  flippant  lyric  about  the  lynching  of  a  serial  killer,  it's   hard  to  believe it's  anybody's  favourite  track  except  perhaps  Ralph  Schuckett  and  Danny  Kootch  who  get  the  chance  to  show  their  chops  on  electric  piano  and  electric  guitar  respectively.

The  title  track  by  contrast  just  features  King  and  her  piano  and  it's  the  only  song  where  she  allows  herself  to  roam  into  more  opaque  territory  lyrically with  a  winding  chorus-free ballad. Seemingly  sung  from  the  viewpoint  of  a  much  older  woman  approaching  the  end  of  her  life  it  largely  concerns  a  male  figure  who  "turned  into  a  toad"  ( Goffin  the  deserter ?) . The  melody  and  performance are  sublime  and  the  final  line  "Now  my  tapestry's  unravelling  he's  come  to  take  me  back"  seems  the  perfect  closer  for  the  album.

Except  there's  one  more  song, a  re-working  of  "A  Natural  Woman"  a   big  hit  for  Aretha  Franklin  in  1967. This  version  is  sparser  with  only  the  barely  audible  Larkey   on  string  bass  accompanying  King.  He  might  be  the  inspiration  for  her  re-visiting  this  celebration  of  love  but  that  doesn't  stop  her  drowning  him  out  with  some  over-heavy  chording.

And  that's  it. I'm  well  aware  that  this  is  one  of  my  shorter  posts. When  it  came  out  my  primary  preoccupations  were  dinosaurs, The  Aristocats, getting  to  grips  with  decimalisation  and  recovering  from  a  serious  eye  injury  so  I'm  a  bit  vaguer  on  context  when  it  comes  to  this  era. In  the  UK  we  lost  interest  in  Carole  early  on  with  her  albums  ceasing  to  chart  after  1975. The  American  market  was  kinder  but  even  there  her  fortunes  dipped  at  the  end  of  the  seventies  and  since  1983  there  have  only  been  two  low-selling  albums  of  original  material. It's  more  than  likely  that  some  of  the  millions  who  own  this  LP  don't  realise  she  released  anything  else. But  that  doesn't  really  matter - here  the  words  and  music  speak  for  themselves. 


No comments:

Post a Comment