Sunday, 22 January 2012

72 Sidewalk - Icehouse

Purchased  :  5th  December  1987

Tracks :  Taking  The  Town / This  Time / Someone  Like  You / Stay  Close Tonight / Don't  Believe  Anymore / Sidewalk / Dusty  Pages / On  My  Mind / Shot  Down / The  Mountain

A  fortnight  later  I  was  back  in  Manchester  in  similar  circumstances  and  duly  picked  up  the  third  Icehouse  LP  from  the  same  sale. Rochdale  weren't  playing  because  it  was  the  Second  Round  of  the  FA  Cup  and  we'd  already  been  knocked  out. This  time  round  City  weren't  so  lucky,  going  down  3-1  to  Steve  Coppell's  Crystal  Palace  thanks  to clearly  pre-planned  gamesmanship  by  Mark  Bright  ( now  a  respected  pundit )  who  took  a  couple  of  dives  to  get  City's  goalkeeper  Eric  Nixon  sent  off.  I've  hated  Palace, Coppell  and  Bright  since.

This  LP  came  out  in  June  1984  but  did  absolutely  nothing  in  the  UK  despite  the  success  of  "Hey  Little  Girl"  little  over  a  year  earlier. Radio  and  music  press  ( with  the  notable  exception  of  Record  Mirror's  Betty  Page )  alike  seemed  determined  to  treat  them  as  one-hit  wonders  and  neither  single  got  played. It  was  therefore  a  blind  purchase  for  me  with  no  familiar  tracks.

Having  said  that  the  opening  track  and  lead  single  "Taking  The  Town"  does  ring  a  few  bells  with  Iva  Davies  doing  a  Bowie  impersonation  that  wouldn't  disgrace   John  Culshaw  and  shamelessly  lifting  the  oik-ish  male  backing  vocals  from  Kim  Wilde's  Kids  In  America.  Nor  is  it  too  far  away  lyrically  from  that  song  with  its  talk  of  claiming  the  streets  for  something  new  although  wisely  the  29-year  old  Davies  doesn't  explicitly  align  himself  with  the  youth. It's  slick,   bass-heavy   ( courtesy  of  future  Pink  Floyd  sideman  Guy  Pratt )  funk-inflected  pop  in  the  same  vein  as  Re-flex's  The  Politics  of  Dancing  but  doesn't  have  a  strong  tune  to  really  grab  the  attention.

"This  Time"  is  a  dead  ringer  for  Flesh  And Blood - era  Roxy  Music  with  its  slick  sound, shamelessly  romantic  lyric  and  another  faultless  Ferry  impersonation  from  Davies. It's  hard  to  find  anything  else  to  say  about  it.

Then  they  start  recycling  their  own  songs. "Someone  Like  You"  is  a  lesser  cousin  of  "Trojan  Blue"  losing  something  of  the  cold  grandeur  with  its  mundane  lyric  about  taking  your  chance  at  love  when  it  presents  itself. "Stay  Close  Tonight"  is  an  even  more  blatant  re-write  of  Hey  Little  Girl"  with  near-identical  guitar  and  keyboard  work. However  it  lacks  both  an  interesting  lyric  and  any  real  chorus. Neither  of  these  are  bad  tracks  but  it's  a  little  disappointing  to  find  them  so  obviously  treading  water  on  only  their  third  LP.

And  then  they  pull  out  a  corker  with  "Don't  Believe  Anymore"  which  became  the  second  single. A  slow  building  lament  for  a  trust  betrayed  it  begins  with  a  minimal  ticking  drum machine  and  brooding  atmospheric  keyboards  joined by  growling  interventions  from Pratt's  fretless  bass  and  guest  saxophonist  Joe  Camilleri. Davies  drops  the  masks, beginning  with  a  stoic  near-spoken  vocal  then  cracking  in  the  bridge  to  a  howl  of  pain  for  the  power  chord  driven chorus. Camilleri 's  extended  solo  is  one  of  the  best  in  my  collection  before a  final  crushing  chorus and  desolate  coda. The  only  problem  is  that  this  song  dwarfs  the  rest  of  the  LP; there's  always  been  the  temptation  to  move  the  stylus  straight  to  it.

Side  two  commences  with  the  title  track and  their  most  blatant  impersonation  to  date. A  perfect  distillation  of  the  sound  of  Sparkle  In  The  Rain  - cavernous  Waterfront  drum  sound, celestial  keyboard  chords, plangent  guitar, scant  traces  of  melody,  declamatory  stentorian  vocal, faux-political  lyric  actually  devoid  of  anything  that  would  scare  off  MTV  - every  box  is  ticked. Simple  Minds  and  Icehouse  toured  together  in  the  early  80s  and  you  assume  there's  some  leg-pulling  going  on  here; the  ordinary  listener  might  wish  for  a  better  song.

And  he / she  would  get  it  with  "Dusty  Pages", a  good  choice  for  the  third  single. Davies  sings   in  his  own  voice  to  a  refreshing   acoustic  strum  and  there's  a  decent  chorus. The  piano  fills  remind  me  of  Talk Talk's  Have  You  Heard  The  News  but  otherwise  there  are  no  obvious  pilferings. Davies  is  pleading  with  the  girl  not  to  pull  the  plug  on  their  relationship  but all  he  can  offer  is  the  past  - "Of the  promises  we  made  of  the  good  times  that  we  had" - emphasised  by  the  ghostly  keyboards    and  we  know  she  isn't  listening.

"On  My  Mind" is  a  solid,  glossy  pop song  about  being  unable  to  shake  off  a  past  love  that   adheres  to  the  "Hey  Little  Girl"  template  of  moody  floating  verses  and  a well-anchored  catchy  chorus.

After  that  the  well  of  inspiration  appears  to  have  run  dry  for  the final  couple  of  tracks  recycle  music  that  Davies  originally  used  to  soundtrack  the  film  Razorback ( Russell  Mulcahy's  underrated debut  in  which  the  horror  derives  not  from  the  giant  boar  which  all  too  obviously  runs  on  wheels  but  the  revelatory  portrait  of  Outback  life  as  squalid, ignorant  and  vicious ) . Both  worked  fine  in  context  as  moody  synth-driven  background  music  but  "Shot  Down"  is a  tuneless  repetitive  bore  with  back-of-a-fag  packet  lyrics  while  "The  Mountain"  still  isn't  a  fully-formed  song , a  mixed  down  Davies  chanting  vague  lines  while  Pratt  and  Camilleri  improvise  to  no  real  effect.

Despite  hosting  one  of  their  best  songs  this  is  by  some  distance  the  weakest  of  the  three  Icehouse  LPs  we've  covered  so  far. We'll  meet  them  again though.


  1. Pretty horrific album cover, there. Reminds of the one from Gang of Four's terrible "Hard" album.

  2. Yeah, I wasn't familiar with that one before but I can see what you mean.

    Thanks for becoming the first commenter on this blog. No prize unfortunately !